Don’t Look Away: ICE Detention and Hunger Strike at Bergen County (NJ) Jail

On December 9th, 2020 Lily Benavides and I went to the Bergen County Jail in Hackensack, New Jersey to interview Carlos Colindres Gomez, detained by ICE.

Carlos Colindres Gomez is from Guatemala. He was living in Camden, New Jersey with his wife Erica and their three children, aged 2, 4 and 9. He and his wife had a loud altercation earlier in 2020 and a neighbor called the police. Carlos was arrested for “causing a public disturbance.” The judge he appeared before made police call ICE and he was detained by ICE nine months ago.

Carlos Gomez is still held at the Bergen County Jail after 9 months, and was in Day 26 of his hunger strike at the time of this interview. As visitors, our temperature was taken as soon as we walked in the door and headed to the front desk. We didn't know the process, but within minutes, our respective temperatures appeared on a computer screen located behind the member of the sheriff's department who took names at the front desk. We were required to put our jackets, cell phones, bags and purses in a locker (for a 50 cents fee) before we went through one door and met Carlos at a window. We spoke to each other via telephone. According to the rules we read before visiting, we were required to visit for a ‘minimum’ of 15 minutes!

There are currently four men on hunger strike at the Bergen County Jail. Two of the other hunger strikers were transferred to Batava (near Buffalo, New York) in the morning of December 9th. Gabriel Cirio Perez and Wilson Pena were transferred. According to Carlos, ICE just came into their “dorm” and randomly chose which men to transfer. There was (and is) no advance warning. It appeared to us that not even the attorneys are informed. If they are informed, it appears there is nothing that they can do to block, delay or otherwise intervene.

Yesterday's transfer was of particular concern because the day before, Gabriel was tested for COVID, both in his nasal passages and his throat. The results of the tests were never shared with the other men who shared a dorm, a bathroom, a shower, a common area and more. And certainly, the transfer should never have taken place if Gabriel tested positive for COVID-19. When we asked Carlos about how many people on the inside had COVID, he said he didn't know because no one shares the numbers.

The detainees are given masks and soap, but no hand sanitizer. The hand sanitizer available only for those coming in from the outside to visit.

One of the previous 6 was taken to the infirmary because he exhibited low blood pressure. He wants to come back but the authorities say no. One of the reasons he wanted the right to go back to his dorm is that there is only one so-called “bed” in the infirmary – a kind of plastic mattress – and if you don't claim that bed, you basically sleep on the floor.

Allegedly, ICE misled the hunger strikers on more than one occasion. ICE brought them letters saying that if they began eating again, ICE would let them go. Instead, they were taken back upstairs. It is clear to those inside the jail that ICE lies all the time, so they won't stop their hunger strike no matter what the consequences are. A person recently brought into ICE custody from New York was set to join the hunger strike yesterday but was dissuaded from doing so by a promise from ICE that if he continued to eat they would transfer him ‘upstairs’ and give him a job. Unfortunately, the men downstairs have no way to know if ICE followed through with this promise, but they are skeptical for obvious reasons.

The hunger strikers are kept separate from the other people held at the jail. Two or three days earlier, the Bergen County sheriff's office talked to the hunger strikers and brought them jackets ‘for the cold’ and a big container of fresh water. According to Carlos, it's too cold on the lower level and too hot on the upper level. There are rats/rodents on the inside in certain locations, but it wasn't clear exactly where. It seems like the jackets and the container of fresh water were brought in as a direct response to the vigils outside calling attention to the terrible conditions on the inside.

Carlos is heartbroken. His youngest child is going to be three in January. His wife hasn't been able to pay rent and the landlord has been trying to kick her out of their family's apartment. He has not seen his family in the nine months he has been detained. Not only because of the risk of both he and his family contracting the virus, but also because they live so far away. His wife doesn't have a car, nor does she drive. He doesn't know if he's going to be transferred to upstate New York. Just before we ended the interview Carlos said,

“I will stay on hunger strike no matter what. I don't deserve to be here. If I pass out, or if I die in here, I want people to know what it's like to be held here.”

About 20 minutes into our interview, Carlos started shaking and we could see the weakness he had told us about. As he walked away, we saw on the back of his orange jumpsuit “BCJ Prisoner” instead of what he wanted everyone to know, that he is a father and a husband and should not have to live as he has for the past 9 months. He said he'd wear an ankle bracelet if necessary, but he wants his freedom!

Protesters gathered outside Bergen County Jail on December 9, 2020 - Photo by: Madelyn Hoffman

#ICE: The Cold, Hard Facts:

New Jersey has four immigration detention facilities. Three are open due to the support of county governments contracting with ICE (Bergen, Essex and Hudson). Hudson recently renewed its contract for at least 10 years, despite hours of testimony from opponents. The main “benefit,” often “celebrated” by those who vote for them is monetary -- it’s called “blood money” by activists and most recently by Senator Menendez. Each county is paid a “bed rate” of between $110 and $120/day. These contracts, some as much as 25 years old, generate tens of millions of dollars in profit and much power yearly.

The fourth facility is the Elizabeth Detention Center, which is run by the private for-profit company CoreCivic, but the building is owned by a local company, The Elberon Development Group. The principals of Elberon, Anne Evans Estabrook and Dave Gibbons, contribute to the campaigns of local politicians and sit on the boards of local institutions including Kean University, NJPAC, and RWJ Barnabas.

The Green Party of NJ is a proud, original member of the Abolish ICE NY-NJ coalition comprised of many organizations in NJ and NY, including Queer Detainee Empowerment Project, Pax Christi New Jersey, Doctors for Camp Closures, Freedom For Immigrants, North New Jersey DSA, NYC DSA, First Friends of NJ NY and many other important organizations.

Guest Writers Madelyn Hoffman and Lily Benavides contributed to this report.

Editor's Note: Madelyn Hoffman, a seasoned activist, was director of the Grass-Roots Environmental Organization and director of New Jersey Peace Action. She was Ralph Nader’s vice-presidential running mate in New Jersey in 1996. The following year she ran for New Jersey governor as a Green. She also ran as a Green for U.S. Senate in 2018, receiving 25,150 votes, and ran for the same seat again in 2020, receiving 38,288 votes. You can read more about Madelyn's achievements here.

Lily Benavides is a Colombian who came to the U.S. thirty years ago. She has lived most of those years in New Jersey. She has 4 children and 7 grandchildren. As an immigrant herself, she identifies with their daily struggles. She is an active member of the Green Party. As part of the daily fight of communities of color she understands that to make an ever-lasting change, people need to be free of the oppression of the two reigning parties.

No mire hacia otro lado: Detención de ICE y huelga de hambre en la cárcel del Condado de Bergen (NJ)

El 9 de diciembre de 2020 Lily Benavides y yo fuimos a la cárcel del condado de Bergen en Hackensack, Nueva Jersey para entrevistar a Carlos Colindres Gómez, detenido por ICE.

Carlos Colindres Gómez es de Guatemala. Él vivía en Camden, Nueva Jersey con su esposa Erica y sus tres hijos, de 2,4 y 9 años. Él y su esposa tuvieron un fuerte altercado a principios de 2020 y un vecino llamó a la policía. Carlos fue detenido por "provocar disturbios públicos". El juez ante el que compareció hizo que la policía llamara a ICE y fue detenido por ICE hace nueve meses.

Carlos Colindres Gómez todavía está detenido en la Cárcel del Condado de Bergen después de 9 meses y estaba en el día 26 de su huelga de hambre en el momento de esta entrevista. Como visitantes, nos tomaron la temperatura tan pronto como entramos por la puerta y nos dirigimos a la recepción. No sabíamos el proceso, pero en minutos, nuestras respectivas temperaturas aparecieron en una pantalla de la computadora ubicada detrás del oficial del Departamento del Sheriff que tomó nuestros nombres en la recepción. Se nos pidió que pusiéramos nuestras chaquetas, teléfonos celulares, bolsos y carteras en un casillero (por una tarifa de 50 centavos) antes de atravesar una puerta y encontrarnos con Carlos en una ventana. Hablamos por teléfono. De acuerdo con las reglas que leímos antes de visitar, ¡teníamos solo permiso de visitarlo por 15 minutos!

Actualmente hay cuatro hombres en huelga de hambre en la cárcel del condado de Bergen. Dos de los otros huelguistas de hambre fueron trasladados a Batava (cerca de Buffalo, Nueva York) en la mañana del 9 de diciembre. Fueron trasladados Gabriel Cirio Pérez y Wilson Peña. Según Carlos, ICE entró en su “dormitorio” y eligió al azar a que hombres transferir. No hubo (ni hay) ninguna advertencia previa. Nos pareció que ni siquiera los abogados estaban informados. Si se les informa, parece que no hay nada que puedan hacer para bloquear, retrasar o intervenir de otra manera.

La transferencia de ayer fue de particular preocupación porque el día anterior, Gabriel fue examinado para COVID, tanto en sus fosas nasales como en su garganta. Los resultados de las pruebas nunca se compartieron con los otros hombres que compartían dormitorio, baño, ducha, área común y más. Y ciertamente, la transferencia nunca debería haber tenido lugar si Gabriel dio positivo por COVID-19. Cuando le preguntamos a Carlos sobre cuantas personas de adentro tenían COVID, dijo que no sabía porque nadie comparte los números.

Los detenidos reciben mascarillas y jabón, pero no desinfectante para manos. El desinfectante de manos está disponible solo para aquellos que vienen del exterior para visitar.

Uno de los 6 anteriores fue trasladado a la enfermería por presentar presión arterial baja. Él quería volver pero las autoridades dijeron que no. Una de las razones por las que él quería tener derecho a volver a su dormitorio es que solo hay una supuesta "cama" en la enfermería, una especie de colchón de plástico, y si no reclamas esa cama, básicamente duermes en el piso.

Supuestamente, ICE engañó a los huelguistas de hambre en más de una ocasión. ICE les trajo cartas diciendo que si comenzaban a comer de nuevo, ICE los dejaría ir. En cambio, fueron llevados arriba. Para quienes están dentro de la cárcel está claro que ICE miente todo el tiempo, por lo que no detendrán su huelga de hambre sin importar cuáles sean las consecuencias. Una persona recientemente traída bajo custodia de ICE desde Nueva York estaba lista para unirse a la huelga de hambre ayer, pero fue disuadida de hacerlo por una promesa de ICE de que si continuaba comiendo lo transferirían "arriba" y le darían un trabajo. Desafortunadamente, los hombres de abajo no tienen forma de saber si ICE cumplió con esta promesa, pero son escépticos por razones obvias.

Los huelguistas de hambre se mantienen separados de las demás personas detenidas en la cárcel. Dos o tres días antes, el Alguacil del Condado de Bergen vino a hablar con los huelguistas de hambre y les trajo chaquetas "para el frío" y un gran recipiente con agua fresca. Según Carlos, hace demasiado frío en el nivel inferior y demasiado calor en el nivel superior. Hay ratas/roedores en el interior en ciertos lugares, pero no fue claro de donde exactamente. Parece que las chaquetas y el recipiente con agua fresca fueron traídos como una respuesta directa a las vigilias en el exterior llamando la atención sobre las terribles condiciones en el interior.

Carlos tiene el corazón roto. Su hijo menor cumplirá tres años en enero. Su esposa no ha podido pagar el alquiler y el propietario ha estado tratando de echarla del apartamento de su familia. Él no ha visto a su familia en los nueve meses que lleva detenido, no solo por el riesgo de que tanto él como su familia contraigan el virus, sino también porque viven muy lejos. Su esposa no tiene automóvil ni conduce. No sabe si lo trasladarán al norte del estado de Nueva York.

Justo antes de terminar la entrevista, Carlos dijo:

“Seguiré en huelga de hambre pase lo que pase. No merezco estar aquí. Si me desmayo o si muero aquí, quiero que la gente sepa lo que es estar retenido aquí".

Aproximadamente a los 20 minutos de nuestra entrevista, Carlos comenzó a temblar y pudimos ver la debilidad de la que nos había hablado. Mientras se alejaba, vimos en la parte de atrás de su mono naranja “Prisionero BCJ” en lugar de lo que él quería que todos supieran, que es padre y esposo y no debería tener que vivir como lo ha hecho durante los últimos 9 meses. Dijo que usaría una pulsera en el tobillo si fuera necesario, ¡pero él quiere su libertad!


ICE: Los hechos fríos y duros:

Nueva Jersey tiene cuatro centros de detención de inmigrantes. Tres están abiertos gracias al apoyo de los gobiernos de los condados que contratan a ICE (Bergen, Essex y Hudson). Hudson renovó recientemente su contrato por al menos 10 años, a pesar de horas de testimonios de opositores. El principal "beneficio", a menudo "celebrado" por quienes votan por ellos, es monetario: los activistas lo llaman "dinero de sangre" y más recientemente el senador Menéndez. A cada condado se le paga una "tarifa por cama" de entre $ 110 y $ 120 por día. Estos contratos, algunos de hasta 25 años, generan decenas de millones de dólares en ganancias anuales.

La cuarta instalación es el Centro de Detención de Elizabeth, que está dirigido por la empresa privada con fines de lucro Core Civic, pero el edificio es propiedad de una empresa local, The Elberon Development Group. Los directores de Elberon, Anne Evans Estabrook y Dave Gibbons, contribuyen a las campañas de los políticos locales y forman parte de las juntas directivas de instituciones locales como la Universidad de Kean, NJPAC y RWJ Barnabas.

El Partido Verde de Nueva Jersey es un miembro original y orgulloso de la coalición Abolish ICE NY-NJ compuesta por muchas organizaciones en Nueva Jersey y Nueva York, incluido Queer Detainee Empowerment Project, Pax Christi New Jersey, Doctors for Camp Closures, Freedom for Immigration, North New Jersey DSA, NYC DSA, First Friends of NJ NY y otras importantes.

Nota del editor: Madelyn Hoffman, una activista experimentada, fue directora de Grassroots Environmental Organization y directora de New Jersey Peace Action. Fue compañera de fórmula de la vicepresidencia de Ralph Nader en Nueva Jersey en 1996. Al año siguiente se postuló para gobernadora de Nueva Jersey como Verde. También se postuló como Verde para el Senado de los Estados Unidos en 2018, recibió 25,150 votos, y se postuló para el mismo escaño nuevamente en 2020, recibiendo 38,288 votos. Puede leer más sobre los logros de Madelyn aquí.

Lily Benavides es una colombiana que emigró a los Estados Unidos hace 30 años. Ha vivido la mayor parte de esos años en Nueva Jersey. Tiene 4 hijos y 7 nietos. Como una emigrante ella se identifica con la lucha diaria de ellos. Ella es un miembro activo del Partido Verde. Como parte de la lucha diaria de las comunidades de color, ella entiende que para lograr un cambio duradero, las personas deben estar libres de la opresión de los dos partidos reinantes.